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Meteoriti

I meteoriti sono frammenti rocciosi o metalli­ci che la Terra incontra continuamente nel suo viaggio intorno al Sole e che, in conseguenza, piovono a caso su tutto il pianeta. Quelli che cadono  in  Antartide  vengono  inglobati   nei ghiacci ove rimangono per migliaia o anche milioni di anni.

A causa del costante slittamen­to della calotta verso gli oceani, molti esemplari di meteoriti raggiungono poi la costa e se ne allontanano inclusi negli iceberg. Nei luoghi dove invece una barriera naturale, ad esempio una catena montuosa, impone un movimento di risalita ai ghiacci, questi vengo­no esposti all'azione erosiva del vento (subli­mazione) che determina la graduale emersione dei meteoriti.

Vi sono pertanto luoghi di accumulo dei meteoriti. Negli ultimi 30 anni sono stati rinvenuti nei ghiacci antartici oltre diecimila meteoriti. Alcuni meteoriti presentano tracce di amino­acidi e di molecole organiche che presumibil­mente esistevano nel sistema solare 100 milio­ni di anni prima della comparsa della vita sulla Terra.

Questi frammenti prossimi ai 4 miliardi di anni di età, sembrano provenire da Marte poiché presentano tracce di gas rari in proporzioni simili a quelle dell'atmosfera di quel pianeta. In effetti, un meteorite caduto sul continente antartico si mantiene intatto  fino a un miliardo di anni mentre,  in condizioni di clima temperato e desertico, solo poche de­cine di migliaia di anni.